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AOLA y las mil fusiones en Latinoamérica

En los últimas semanas se dieron a conocer innumerables versiones sobre varios movimientos que habría realizado la filial latinoamericana de AOL para ampliar su presencia en la Red. AOLA busca así un empuje en su carrera, hasta ahora infructuosa, por conquistar al publico latinoamericano, y su estrategia parecería incluir la compra de portales ya consolidados con acciones en baja.

Pero lo cierto es que lo único concreto hasta hoy es la fusión entre su socio, el proveedor de televisión paga Ibero American Media Partners (IAMP) –una asociación entre el fondo de inversión estadounidense Hicks, Muse, Tate & Furst y el grupo venezolano de medios de comunicación Cisneros, que a su vez controla el 40% de AOLA– y el portal argentino El Sitio, que compite con AOL por el mercado latinoamericano de Internet, una batalla en la que, según los analistas, habría demasiados rivales.

El resultado de este matrimonio es una nueva firma: Claxson Interactive Group (CIG), que proveerá no sólo contenidos en Internet (generados por El Sitio), sino también programación de radio y TV. En la operación no hubo dinero en juego, pero sí reparto de acciones. Así, la propiedad de Claxson quedó repartida en tres porciones: 37% en manos del grupo Cisneros, 29% para Hicks y 34% para los actuales accionistas de El Sitio.

El Sitio seguirá existiendo como portal pero ya le encargó al banco Credit Suisse First Boston la venta de sus operaciones como proveedor de Internet (ISP), -que seguramente quedará en manos de AOLA- para concentrarse unicamente en el contenido.

La fusión se presagia como el punto inicial de una ola de consolidación entre los medios nuevos y tradicionales de América latina. “Es el paso lógico y evolutivo dentro del negocio de Internet”, indicó Stephen Goldstein, jefe de desarrollo internacional en SmallWorld.com , un portal de juegos.

Goldman recalcó que “ahora la presión para buscar un socio estratégico estará sobre StarMedia ”, uno de los sitios pioneros de contenido general en América latina y cuyas acciones también han sufrido los rigores del mercado.

LatinStocks y UOL

Pero volviendo a las versiones sobre las compras de AOLA, el primer rumor que corrió fuerte por estos días fue la compra del portal financiero de origen argentino LatinStocks (el gigante norteamericano tiene el 10 por ciento de la compañía). Sin embargo, la especie fue desmentida en forma tajante a Baquía.com por fuentes del Exxel Group, que controla el sitio, y que sigue negociando con otros tres candidatos para vender sus acciones en el portal.

A LatinStocks le siguió UOL Argentina . Según publicó el diario porteño BAE , el proveedor de Internet más grande del mundo habría firmado una carta de intención que le daría la propiedad del 20 porción de las acciones de UOL Argentina (la composición actual de la compañía corresponde un 25 por ciento a la Editorial Perfil y un 75 por ciento a UOL Internacional). De esta forma, esta última mantendría el 55 por ciento de la sociedad y AOL el 45 por ciento restante. Sin embargo, la filial local de UOL negó el presunto acuerdo, afirmando que se trata de un “tema antiguo, que no llegó a concretarse”.

Lo cierto es que hoy por hoy, la importancia que tiene AOL Latinoamérica para la matriz es relativa. Pero, en el futuro, AOLA podría tener una mayor relevancia ya que, una vez saturado el mercado de Estados Unidos, la empresa liderada por Steve Case sólo podrá mantener su alta tasa de crecimiento si ejecuta bien su estrategia internacional.

Por eso es que el gigante norteamericano trata por todos los medios de recuperar el tiempo perdido, ya que, según los analistas, fue muy lento en establecer su presencia en América latina, permitiendo que proveedores locales, con el apoyo de grandes medios de comunicación, consolidaran posiciones.

“AOLA se pudo haber movido con más fuerza y rapidez en Brasil, por ejemplo –dijo Lucas Graves, de Júpiter Communications –. Por ahora, está muy lejos de los líderes, tanto en Brasil como en la región en general”. Graves dijo que en los mercados locales ya hay líderes establecidos, como UOL e IG , en Brasil, Telmex en México, Ciudad Internet y Terra en Argentina, y en la región en general con la presencia de Terra Networks , por lo que el esfuerzo de AOLA deberá ser mayor.

Ola de fusiones

Pero el reciente acuerdo entre El Sitio y IAMP marca sólo el principio de otras fusiones similares que podrían ocurrir entre las punto com y poderosas empresas de medios de comunicación en la región.

“Creo que esta es sólo la primera de otras fusiones de esta naturaleza. No me extrañaría ver en los próximos meses otras consolidaciones similares”, aseguró John Tonelli, presidente de la junta directiva y director ejecutivo de International Venture Partners LLC, una empresa que asesora a inversores internacionales.

“Pienso que podemos esperar ver otras fusiones como ésta en el futuro”, dijo también William Landers, analista del Credit Suisse First Boston Corporation, empresa que estuvo muy ligada a las negociaciones entre El Sitio y el Grupo Cisneros.

Ambos saben que el mercado, aunque prometedor, es difícil. “Existen signos de debilidad en el mercado y las acciones están perdiendo valor, lo que hace que ciertas empresas pasen por muchas dificultades, como le pasó a El Sitio, por lo que buscan un socio financiero que los ayude a salir adelante”, dijo Tonelli. Pero agregó que, aún así, el panorama en estos momentos no es totalmente negativo, porque existen perspectivas de una fuerte recuperación en el mercado, lo que hace que estas empresas se conviertan en una alternativa bastante atractiva.

“Ciertamente StarMedia y Yupi son lo suficientemente atractivas y pueden ser un objetivo interesante para los grandes medios que deseen invertir. Sobre todo teniendo en cuenta el precio de sus acciones en el mercado, que está bastante bajo”, afirmó el directivo de International Venture Partners. Quien agregó que poderosas empresas locales de medios de algunos países de la región, como Clarín y O Globo, tienen la oportunidad ahora mismo de hacer importantes adquisiciones de empresas de Internet que se han vuelto muy atractivas en valor, porque a pesar de que éstas no están en su mejor momento, hay grandes posibilidades de recuperación. “No me extrañaría tampoco si veo fusiones de firmas europeas y norteamericanas interesadas en invertir en este tipo de negocio”, agregó Tonelli.

Para los analistas, entre los compradores más lógicos para una fusión o consolidación similar a la de El Sitio y el Grupo Cisneros, se encuentran empresas como la poderosa Televisa de México (de la que se dice que tiene interés en StarMedia), O Globo, de Brasil, o el grupo Clarín de Argentina.

El presidente y director ejecutivo de Starmedia, Fernando Espuelas, no descartó por completo el rumor de que Televisa estaría tentando a su portal: “Posibilidad, en forma teórica, siempre existe porque es la dinámica de los negocios. No creo que sea lógico hablar sobre teorías. Hay ciertas empresas que son atractivas para nosotros para crear alianzas, otras no. Yo no descarto nada”.

En cuanto a la fusión entre El Sitio y el grupo Cisneros, Espuelas dijo: “Creo que es parte natural de un proceso en donde las empresas que no han podido lograr liderazgo en su segmento de mercado buscan otro tipo de solución, convirtiéndose de esa manera, de repente, en parte de un medio más grande. En términos de esta combinación, yo creo que hay que esperar a ver qué es lo que pasa”, concluyó.

En definitiva, se pueden hacer muchas hipótesis sobre cuál de todos los rumores será cierto, pero en una cosa coinciden todos los analistas: el tamaño del mercado latinoamericano no da para tantas empresas y el proceso de consolidaciones recién está empezando.


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