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El dilema de los periódicos

La circulación de los diarios de EEUU cayó un 2,6% entre octubre y marzo pasados, según los datos publicados por la Asociación de Diarios de EEUU, que destaca descensos importantes para periódicos como The Washington Post.

Las cifras confirman el dilema que afronta la prensa estadounidense: la menguante circulación de las ediciones impresas, fuente de sus beneficios, y el aumento del tráfico a las páginas web, que los gestores de periódicos no saben cómo hacer rentables, informa la agencia Efe.

Los datos difundidos muestran, por ejemplo, que la caída de un 3,7% en la circulación diaria del Post; el retroceso de un 5,4% en la de Los Angeles Times; y la bajada del 15,6% en la del San Francisco Chronicle (que recortó circulación innecesaria, como copias gratuitas y para publicistas) conviven con visitas récord a las páginas web de los periódicos.

Según las estadísticas de la Asociación de Diarios de EEUU, la audiencia en Internet alcanzó máximos históricos en el primer trimestre de 2006. Los datos de Nielsen Net Ratings indican que los sitios de los periódicos atrajeron 56 millones de usuarios -el 37% de todos los de la Red- en el primer trimestre del año, un 8% más que en el mismo período de 2005.

Para capear el temporal, muchos rotativos estadounidenses han recurrido a la receta tradicional: recorte de gastos, recursos y personal, una medida con la que los grupos mediáticos que cotizan en bolsa esperan mantener sus acciones al alza y satisfacer a sus inversores.

El recurso ha ganado adeptos en todo el país, empezando por diarios míticos como The New York Times y The Wall Street Journal y siguiendo por publicaciones menos conocidas, como The Philadelphia Inquirer o Baltimore Sun. Tanto unos como otros han reducido sus plantillas y, en algunos casos, han cerrado delegaciones o proyectos.

El remedio, según expertos como Aly Colon, del Instituto Poynter, podría ser peor que la enfermedad, ya que los recortes implican menor calidad, lo que podría traducirse en menos lectores, situación que impulsaría más recortes. Colon destaca además que, aunque las ganancias han caído, todavía son notables.

John Morton, de la consultora de medios Morton Research, dijo que el margen de beneficios de los periódicos rondó el año pasado el 18%, por debajo del 20% de 2004, pero todavía por encima del margen medio de las empresas de la lista Fortune 500.

Scott Bosley, director ejecutivo de la Asociación Estadounidense de Editores de Periódicos, asegura que la industria está inmersa en un debate para adaptarse a una nueva realidad, cuya complejidad reside en la forma en la que la gente obtiene sus noticias. “Tenemos más lectores que nunca gracias a Internet”, dijo Bosley. “El problema es que no hemos descubierto una forma de ganar dinero con esos lectores. No hemos encontrado un nuevo modelo de negocio“, añadió.

Bosley señala que entre las contadas excepciones figura The Wall Street Journal, el segundo diario de mayor circulación del país tras USA Today, con ventas medias diarias en el semestre hasta marzo de 2.272.815 ejemplares.

USA Today, que tiene difusión nacional, es un periódico poco convencional, muy gráfico y con historias normalmente más cortas de lo normal. The Wall Street Journal es uno de los pocos que cobra, y ha tenido éxito con ello, por el acceso a su página web. Y es que el mayor periódico financiero del mundo ofrece un contenido especializado, lo que le ha permitido cobrar por su oferta.

Bosley indicó que otros diarios, como The New York Times, también exigen una tarifa por el acceso a ciertos contenidos especializados y a sus archivos, un modelo que siguen otros rotativos que también cobran por los servicios especializados. Eso, junto con el aumento de la publicidad, son buenas señales, pero no compensan las pérdidas en las ediciones impresas.


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