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Los pesos pesados mueven ficha

Diversos estudios y estadísticas aparecidos durante estas últimas semanas siguen empeñados en decirnos que hay vida en Internet, y mucha, detrás de los horrores de la caída de las cotizaciones bursátiles y la desbandada del capital riesgo. Uno de los informes presentados recientemente, elaborado por el Banco Santander Central Hispano (BSCH) y Accenture Consulting (antes Andersen Consulting), titulado “[email protected] On Line”, sugiere que la región latinoamericana será la que experimentará un mayor crecimiento en el uso de Internet en todo el planeta durante los próximos tres años.

América Latina contaba el pasado año con unos 15 millones de usuarios, concentrados mayoritariamente en tres países: Brasil, México y Argentina. Esto supone que sólo el 2,7% de la población está conectada. Las previsiones indican que estos escasos 15 millones podrían convertirse en 44 millones en el año 2003 y representar el 10% de los usuarios de todo el mundo. Latinoamérica crecería a un ritmo del 44%, por delante de Asia (36% de crecimiento), Europa (19%) o Estados Unidos (11%). En cifras absolutas, se espera que los internautas latinoamericanos sean 22 millones a finales de 2001, 33 millones en el año 2002 y alcancen los 44 millones en 2003.

Todas las compañías que operan en la región tienen enormes esperanzas depositadas en que este crecimiento que auguran diversos estudios se conviertan en realidad. Su supervivencia depende en buena parte de ello. Entre las empresas aparentemente mejor situadas, sobre todo si nos fijamos en el número de usuarios, se encuentran Terra Lycos, UOL, Starmedia y AOLA. Todas ellas han sido noticia por diversos motivos estos últimos días.

La brasileña Universo Online (UOL), que parecía estar muy tocada y que había iniciado su retirada en varios mercados locales, acaba de lograr 200 millones de dólares de capital fresco en una operación que incluye la venta de un 17,9% de la empresa al grupo PT Multimedia a cambio de 100 millones de dólares y el portal Zip.Net, uno de los más populares del país. El principal accionista de UOL, el grupo editor Folha, ha invertido otros 100 millones de dólares en su aventura online. UOL tiene la esperanza de salir de los números rojos durante la segunda mitad de este año.

También el portal StarMedia tiene ese objetivo. La empresa dirigida por Fernando Espuelas presentó durante el cuatro trimestre del pasado año unas pérdidas de 33 millones de dólares, pero logró doblar sus ingresos. Los analistas no han sido especialmente duros con el portal de habla hispana y portuguesa, más bien al contrario. A pesar de ello, las acciones de la compañía cotizan a poco más de 3 dólares, muy lejos de los 71 dólares que llegaron a valer hace algo más de un año. StarMedia afirma contar con más de 27 millones de usuarios únicos.

Otros dos pesos pesados en la región son Terra Lycos -donde se suceden las dimisiones y los problemas empresariales- y America Online Latin America (AOLA), compañía en la que participan AOL, el grupo venezolano de comunicación Cisneros y el Banco Itaú brasileño.

Los números de AOLA correspondientes al último trimestre fueron mejores de lo esperado, con pérdidas, eso sí, de 101 millones de dólares. La cifra de suscriptores de su servicio -presente actualmente en Brasil, Argentina, México y Puerto Rico- subió hasta los 449.000 usuarios a finales de 2000 y estaría ahora por encima de los 555.000. Al mismo tiempo, AOLA ha recibido 150 millones de dólares de inversión adicional por parte de sus accionistas, que en cualquier caso no serán suficientes para llegar a alcanzar la rentabilidad.

AOLA parece no tener prisa y se muestra muy confiada en su estrategia, agresiva y prudente al mismo tiempo. Tiene socios muy poderosos detrás que parecen garantizarle larga vida, y cuenta con la inestimable experiencia de AOL en Estados Unidos y otros mercados. ¿Será suficiente?


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