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Tendencias actuales de la investigación cualitativa online (I)

En la actualidad, la investigación cualitativa online se concentra en tres técnicas principales de obtención de información:

  • Reuniones de grupo o Focus Groups.
  • Entrevistas en profundidad.
  • Listas de discusión o Bulletin Boards.

Dejamos al margen los Bulletin Boards (discusiones asincrónicas entre unas 12 a 20 personas en periodos de hasta 5 días) ya que, al no tener parangón en la investigación tradicional, no presentan problemas ni alteraciones de sus características al trasladarse al mundo online, y nos concentraremos en los Focus Groups y las Entrevistas en Profundidad online, cuya transformación en técnica de investigación por Internet supone suficientes cambios como para abrir el debate antes presentado.

Podría aceptarse que la Entrevista en Profundidad, por lo que al traslado al mundo online se refiere, es una versión individualizada de los Focus Groups; de manera que resolviendo el problema de la transformación de los grupos al mundo online obtenemos también una solución aceptable para la realización por Internet de Entrevistas en Profundidad y sus derivados (Díadas y Tríadas, entrevistas con dos y tres interlocutores… cada vez más cerca de una reunión de grupo estándar).

En la actualidad, podemos distinguir tres tendencias básicas en la realización de Focus Groups online, todas ellas nacidas como modos distintos de afrontar el gran problema de esta técnica en su formato online, esto es, la pérdida de la comunicación no verbal:

  • Chat-Groups: Emplea un entorno de chat-room para llevar a cabo las sesiones de grupo.
  • Graph-Groups: Mantiene el trasfondo de chat-room incorporando recursos gráficos con diversas finalidades.
  • Cam-Groups: Lo más parecido a los grupos tradicionales pero en formato online, emplea webcams para la realización de los grupos online, sin trasfondo de chat-room.

A continuación, pasamos a describir más profundamente estos tipos de Focus Groups online:

Los llamados Chat-Groups son la versión más básica de Focus Group online. Su interface se basa en un entorno de chat-room y no emplea ningún tipo de recurso adicional para paliar la carencia de comunicación no verbal. Este tipo de Focus Groups online es el más extendido, siendo empleado por las principales empresas internacionales de investigación online (Harris Interactive, Ipsos-USA, etc.), y también en nuestro país, al ser la utilizada por Netquest.

El segundo tipo de Focus Groups, los Graph-Groups utilizan recursos gráficos para solucionar el problema de la comunicación no verbal antes comentado, aunque también para otras finalidades. Esta técnica es la empleada por Imprint Research, cuyo entorno de chat-room viene acompañado por una representación de los participantes a través de caracterizaciones humanas con capacidad para expresar emociones de aprobación, rechazo, sorpresa…

También en esta línea operan los avances concentrados en el software Babble, todavía no explotados por ninguna empresa en particular. Este software, resultado del proyecto Social Translucence, desarrollado por investigadores pertenecientes a IBM; se orienta hacia el diseño de interfícies gráficas que permiten hacer visible la actividad colectiva incorporando, entre otras, la posibilidad de visualizar la participación de los distintos integrantes en el grupo, algo de lo que todos ellos y el moderador son conscientes en un grupo tradicional y cuya idea se pierde en el traslado al entorno web. Babble pretende evitar también la pérdida de autonomía de los integrantes a la hora de participar en actividades colectivas a través de entornos web, de ahí la translucidez social como título del estudio, refiriéndose al mantenimiento en entornos web de ambigüedades características de una comunicación verbal (por ejemplo la posibilidad que tienen los integrantes de una reunión de simular que prestan atención sin prestarla en realidad).

Por último, los Cam-Groups suponen la aproximación electrónica más fidedigna a los Focus Groups tradicionales. Esta técnica es explotada exclusivamente por la empresa estadounidense EQualitative Research y, si bien la inexistencia del entorno chat-room característico de los Focus Groups electrónicos supone la pérdida de la ventajosa transcripción inmediata de las sesiones, el empleo de webcams supone el fin del debate por la falta de comunicación no verbal en los grupos online. Esta técnica se emplea abundantemente y con éxito en grupos de médicos, farmacéuticos y similares, target de más difícil captación para Focus Groups tradicionales.

Enric Cid Bordas es Director de Proyectos de Netquest


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