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WLAN: redes locales inalámbricas

Las siglas WLAN hacen referencia a Wireless Local Area Nerwork, o redes locales inalámbricas. Se trata de redes de trabajo que permiten conectar entre sí y a la Red diferentes aparatos sin necesidad de emplear cables.

Existen tres ámbitos en los que las redes inalámbricas se muestran útiles y están desarrollándose ya o comenzarán a hacerlo en un futuro inmediato: las empresas, los hogares y los puntos de acceso público. Para el caso de las empresas, la movilidad es necesaria en muchas oficinas: los empleados trasladan con frecuencia su puesto de trabajo y disponer de una red inalámbrica simplifica el proceso; además, ayuda a aumentar la productividad de los empleados, al disponer en todo momento de conectividad.

La implantación de redes inalámbricas también se muestra práctica en el caso de la adaptación de edificios antiguos o grandes espacios, en los que es muy costoso extender un cableado tradicional. Las redes inalámbricas constituyen una alternativa más barata y sencilla en tales ocasiones. También para el caso de industrias como la manufactura, la educación o la logística, donde los usuarios finales están condicionados por la movilidad.

Algunas de las razones que hacen confiar en el crecimiento de las redes inalámbricas en los próximos años son:

  • El coste de instalación es todavía alto en comparación con las redes tradicionales, aunque se esperan menores costes en un futuro inmediato. Actualmente, la instalación de una extensión inalámbrica cuesta en torno a 1.000 dólares para una empresa, frente a los 300 dólares de una extensión tradicional.
  • La velocidad de transmisión es similar o superior a muchas de las redes actualmente instaladas, tanto en empresas como en hogares.
  • Se basa en estándares aceptados universalmente (802.11b).
  • Aparición cada vez mayor de aparatos que cuentan con la posibilidad de conectarse sin hilos a otros aparatos en red. El mercado de estos aparatos crecerá desde los 3,3 millones de unidades vendidas en 2000 hasta los 26 millones de 2003.

El estándar 802.11b se impone en las redes inalámbricas

Funcionamiento

La tecnología que parece imponerse en el desarrollo de las redes WLAN es la denominada 802.11b, también conocida como Wi-Fi, basada en el estándar Ethernet, de aceptación prácticamente universal. Funciona en una banda de frecuencias de 2,4 GHz, y permite la transmisión de datos a una velocidad de hasta 11 Mbps. El radio de acción que alcanza es de hasta 100 metros si se trata de espacios abiertos, y de 45 metros para recintos cerrados, pudiendo conectarse hasta 10 aparatos a una misma red.

Uno de los factores que convierten a este estándar en el mejor posicionado para operar en redes WLAN es el hecho de contar con el apoyo de importantes fabricantes de la industria informática, como es el caso de 3Com, Apple, Toshiba, Dell, IBM o Compaq, para garantizar la compatibilidad de las conexiones de sus aparatos mediante esta tecnología.

Sin embargo, algunos de los inconveniente que debe superar esta tecnología se refieren a:

  • Aunque la velocidad de transmisión teórica es de 11 Mbps, en la realidad muchas de estas redes se sitúan entre los 4 y los 6 Mbps. Ello es debido en ocasiones a la utilización de sistemas de encriptación para garantizar la confidencialidad de los datos transferidos.
  • Posibilidad de interferencias con otros aparatos, como teléfonos móviles, que utilicen la misma frecuencia de transmisión.

Crecimiento del mercado

Según las estimaciones de Venture Development, el mercado estadounidense de redes inalámbricas crecerá desde los 706 millones de dólares de 2001 hasta los 1.716 millones de 2004, con un crecimiento anual en torno al 40%. La predicción de Info Tech para el mercado mundial de redes inalámbricas es de 4,200 millones de dólares en 2005.

Hasta ahora, las mayores aplicaciones de las redes inalámbricas han tenido lugar en las industrias de almacenamiento, manufacturas y venta al por menor, pero se espera que la demanda de mercados verticales como el financiero, salud o educación, el acceso desde lugares públicos, la demanda de pymes y hogares y de las operadoras de telecomunicaciones se conviertan en los impulsores de la demanda de estos sistemas.

Las fuentes consultadas para la elaboración de este informe aparecen mencionadas como \”Otras fuentes\”

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