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XML, datos y documentos inteligentes

El HTML (Hypertext Markup Language o Lenguaje de Definición de Hipertexto) es el lenguaje que se utiliza para crear todo el contenido que se encuentra en las páginas web en la actualidad. Su funcionamiento está basado en un conjunto de marcas (llamadas tags) que son interpretadas por los navegadores de los usuarios para realizar la presentación de la página web. Hay pocas marcas que se utilicen en la práctica, por lo que su aprendizaje y puesta en funcionamiento son simples y baratos. De esta forma se ha conseguido un sistema universal para dar un formato a la información, haciendo posible la evolución de Internet hasta su situación actual.

Sin embargo, la utilidad del HTML se ve reducida por una serie de limitaciones, como las siguientes:

  • Es una herramienta de presentación poco útil, ya que no permite realizar muchas de las funciones necesarias para llevar a cabo esta tarea, haciendo necesario recurrir a rodeos para conseguir el resultado deseado.
  • Como herramienta de definición de elementos tampoco es eficaz, ya que no se pueden crear nuevas marcas que permitan definir la información según las necesidades del autor. Se limita a determinar la presentación de los elementos, sin definir su naturaleza ni lo que representan.
  • Sus métodos de realizar enlaces con otras páginas son muy elementales, aunque en la mayoría de los casos son suficientes. Sin embargo, este factor puede acotar la capacidad de evolución futura del HTML.

Como consecuencia de estas limitaciones, se están explorando distintas posibilidades que puedan sustituirlo al menos parcialmente. La necesidad de una evolución en la tecnología con que funciona Internet viene determinada ante todo por los requisitos que impone el comercio electrónico, para el que es conveniente determinar la naturaleza de los datos que se están transmitiendo en las transacciones. Para hacer frente a estos requisitos se ha creado el XML (eXtensible Markup Language o Lenguaje de Definición Extensible), que proporciona una flexibilidad mucho mayor para la creación de los documentos.

Descripción del XML

A pesar de su nombre, el XML no es un lenguaje de definición como el HTML, sino que se trata de un \”metalenguaje\”. Esto quiere decir que permite definir las marcas que se van a utilizar para definir los distintos elementos del documento, dando un elevado grado de flexibilidad a la hora de realizar documentos. Cada tipo de información tendrá su propia marca, de forma que las aplicaciones que utilicen el documento podrán diferenciar los datos que reciben y realizar operaciones sobre ellos automáticamente. Por esta razón, se suele decir que el XML permite la elaboración de datos inteligentes.

El XML es un metalenguaje

Además permite distinguir entre los distintos elementos sin determinar en el mismo documento la presentación que deben tener, que se determina en un DTD (Document Type Definition o Definición del Tipo de Documento). De esta forma, se hace mucho más fácil transformar un documento en distintos formatos.

A medida que se adoptan nuevos dispositivos de acceso a Internet esto se convierte en un factor importante, ya que es necesario adaptar el contenido para que pueda ser presentado en distintos formatos. Con el XML sólo es necesario crear un nuevo DTD que proporcione la presentación necesaria para el nuevo dispositivo. Como consecuencia de esta flexibilidad se pueden crear documentos inteligentes.

Las ventajas que el XML presenta frente al HTML son las siguientes:

  • Flexibilidad: frente a la estructura fija del HTML, con unas marcas definidas, el XML permite definir los tipos de elementos que se van a utilizar para crear el documento.
  • Acceso a la información: el XML permite conocer el tipo de información contenida en el documento y manipularla de maneras que no son posibles con el HTML.
  • Control: el XML permite fijar la estructura que debe tener el documento por medio del DTD, de forma que se comprueba que ésta es correcta automáticamente y que no falta ningún dato necesario. En los casos en que no hay un DTD, también es necesario que el código esté bien estructurado para poder ser interpretado posteriormente, por lo que es fácil comprobar su correcta elaboración.

Estándares

La misma flexibilidad que supone una gran ventaja para el XML puede suponer también un gran problema: que los documentos de las distintas empresas sean incompatibles. Para evitar tales problemas, es necesario que los miembros de cada industria se pongan de acuerdo para determinar las marcas que utilizarán en sus intercambios de información. En algunos sectores este estándar se ha establecido ya, como en los siguientes ejemplos:

  • MathML (Math Markup Language o Lenguaje de Definición Matemático): un DTD utilizado por los matemáticos para compartir información.
  • CML (Chemical Markup Language o Lenguaje de Definición Químico): DTD utilizado para transmitir fórmulas químicas.
  • OFE (Open Financial Exchange o Intercambio Financiero Abierto): estándar para facilitar la comunicación entre entidades financieras

Lenguajes derivados o relacionados

Al tratarse el XML de un metalenguaje y contar con un alto grado de flexibilidad, han surgido distintos lenguajes que ayudan a llevar a cabo distintas funciones relacionadas con el mismo o que son derivados suyos. Los principales son:

  • XLink (XML Link Language o Lenguaje de Enlaces para XML) y XPointer (Lenguaje de Punteros para XML): son lenguajes utilizados para describir la relación entre distintas unidades de información.
  • XSL (eXtensible Style Language o Lenguaje de Estilo Extensible): se utiliza para determinar la presentación de un documento XML en un navegador de Internet, permitiendo esconder algunos elementos o cambiar su formato para que la imagen que reciba el usuario sea la deseada.
  • XML-Schemas: una forma de crear DTDs que permite definir el tipo de información que contiene cada elemento y las relaciones entre distintos datos.
  • RDF (Resource Description Framework o Marco de Descripción de Recursos): se utiliza para definir el meta-data, como el autor o la fecha de creación del documento, para poder clasificar y realizar búsquedas en un sitio de Internet.

Las fuentes consultadas para la elaboración de este informe aparecen mencionadas como \”Otras fuentes\”.

Temas relacionados:
  • XML.org
  • World Wide Web Consortium

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