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Emprendedores argentinos: una raza que sobrevive

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¿Qué tienen en común un licenciado en turismo, un ex estudiante de ingeniería electrónica y marketing y un diseñador industrial? Probablemente mucho más que haber nacido en Argentina, tener estudios universitarios y edades que rondan la treintena: son los empresarios de la Red que lograron pasar de la imaginación a la práctica, convirtiendo excelentes ideas en superempresas del mundo online. Y no sólo eso; se trata de líderes locales de Internet que siguen seduciendo a los inversores tras la tan soñada rentabilidad.

Una encuesta difundida recientemente por Microsoft aseguraba que "la mayoría de los proyectos de Internet en América Latina fueron creados por argentinos". Más allá de datos u opiniones, los emprendedores de Asatej, Decidir.com o Salutia.com han sabido posicionarse y perdurar en el mercado de Internet, que valora cada vez más a quienes tienen los pies en la tierra y logran resultados, aunque quizás sean más conocidos por los dominios de sus empresas que por sus nombres propios.

Jóvenes y audaces en la Red

Uno de los emprendedores que salieron desde sus sitios web en Argentina a hacer negocios a lo grande es Gerardo Waisburg, quien junto con su amigo Sebastián Popik fundó Salutia.com, un portal de información sobre salud que está presente en la Red desde diciembre de 1999 y que logró 20 millones de dólares en su segunda ronda de inversiones el 17 de mayo pasado. Waisburg asegura que la explosión de emprendedores argentinos se hizo más notoria tras "la venta de Patagon, que fue un hito". El ejecutivo reconoce que su portal apostó desde su inicio por ser parte de un conjunto de negocios en el mercado real de la salud, buscando acuerdos con prestadores de medicina prepago como los que asegura que están a punto de cerrar, aprovechando la desregulación de la asistencia médica que hará efectiva el Gobierno argentino a partir de enero de 2001.

El mote de "exitoso de la Red" también parece adecuado para Esteban Brenman, fundador y presidente de Decidir.com, un sitio B2B que ofrece información sobre el riesgo crediticio y que nació en un viejo estacionamiento del barrio Parque Chacabuco de Buenos Aires. Sus propios pronósticos dicen que facturará unos cinco millones de dólares durante este año, un tercio de lo que consiguió en su segunda ronda de inversión con fondos como G.E. Capitals y SCP Equity Partners, entre otros.

Brenman, cuya empresa ya se instaló en Brasil, Chile, México, Perú, Uruguay y Venezuela y declara unos 1.200 clientes y 200 empleados, confiesa que le asusta la actitud de ciertos argentinos de "ganarse la lotería fundando una empresa de Internet". Brenman cree que muchas puntocom argentinas tienen problemas de financiación por haberse basado en una ideología comercial que describe como "hacer un producto web sólo para vendérselo a los españoles o a los norteamericanos".

Brenman, que estudió hasta el tercer año de ingeniería electrónica y luego marketing, asegura que "en este país, a la vez que hay buenas ideas existe gente que necesita encontrar cosas que hacer en un mercado tan difícil como este". Igualmente, pone en su lugar al "orgullo web" argentino y reconoce que en Brasil el mercado de Internet también "está complicado", pero que la creatividad sus empresarios es grande.

Otro empresario que sigue buscando capitalizar negocios de Internet -específicamente en turismo- es Juan Pablo Lafosse, graduado en esa especialidad en la Universidad del Salvador y cofundador de Asatej Group, una agencia de viajes para estudiantes creada en 1990 y que comenzó a operar en la Red en 1999, año en el que facturó 46 millones de dólares. La política de Lafosse y sus socios para el sitio de Asatej, que esperan que se convierta en dos años en la unidad de negocio que más paquetes de viajes venda dentro del grupo, está basada en que la comercialización por Internet implica muchos menos gastos que en una oficina real. Lafosse vaticina que, para su empresa (que ya tiene 25 oficinas, distribuidas en Argentina, México, España, Chile, Uruguay y Estados Unidos), "Internet va a ser el canal de ventas más importante". "De aquí a cinco años no va a haber otra posibilidad de vender", asegura el ejecutivo. Puesto a hablar de sí mismo, describe el "buen enfoque comercial" que desarrolló antes de lanzar Asatej en una empresa de sistemas y una agencia de viajes.

Computadoras y negocios

Las historias de Brenman y Waisburg, respectivamente los creadores de Decidir.com y Salutia.com, que crearon empresas directamente en la Red y llegaron exitosamente a la segunda ronda de inversiones, se parecen a la de Asatej, una compañía hecha de "ladrillos y clicks" que ya está logrando ingresos reales en un mundo virtual. Por ahora, Asatej se mantiene con las ventas que generan su centro de atención telefónica, sus oficinas y su sitio web, en este orden. Lafosse dirige desde su inicio las operaciones de Internet del grupo y confiesa que "hasta 1994 mi relación con las computadoras era atroz, muy mala onda -se ríe hoy-, hasta por una cuestión de rebeldía: mi padre trabaja en sistemas". Y agrega que en 1998, antes de tener su propio sitio funcionando, "planteamos a todos los proveedores de Asatej.com que sólo íbamos a trabajar con quienes nos permitieran hacer las reservas por la Red: muchos se conectaron para seguir con nosotros".

Por su lado, el cofundador de Decidir.com relata el génesis de la empresa, que en junio de 1999, ya con 15 personas en el staff y otros tantos clientes, consiguió el primer millón de dólares del grupo inversor Cima, después de que él mismo viajara a Nueva York "para hacer contactos con varios bancos". Brenman dice que ese "fue el tiempo dorado en el que mi amigo Wenceslao Casares, de Patagon.com, conseguía su primera financiación importante". Ya en enero de este año, Decidir.com consiguió otros cinco millones de dólares en su primera ronda de inversión de manos de Citibank y fondos de Brasil, México y Estados Unidos. Esto permitió la apertura de nuevas oficinas en los dos primeros países.

Si se la mira bien, toda historia empresarial de Internet tiene un lado épico. De alguna manera es el caso de Salutia.com, creada por Waisburg, diseñador industrial, y su amigo Popik, graduado de la escuela de negocios de Harvard, quienes se conocieron trabajando en la consultora norteamericana Booz, Allen & Hamilton. Ambos renunciaron a su trabajo en septiembre del año pasado para crear su propia empresa. La marcha de los negocios pareció darles la razón, después de que el portal de salud saltara a la notoriedad del mercado de Internet argentino, cuando firmó un acuerdo de contenidos con la CNN y una inversión de 20 millones de dólares a mediados de este año. Además, Salutia.com está a punto de comprar "un proveedor brasileño de servicios online para el mercado de salud"."Yo arranqué al revés de la jerarquía que desde negocios baja a productos: desde productos subí a negocios", aclara Waisburg, que tiene un MBA de negocios en la escuela Warton de la Universidad de Pennsylvania y trabajó en consultoría de consumo masivo.

Éxitos y responsabilidades

Cuándo se les pregunta cómo ven su futuro laboral cercano, Brenman, Lafosse y Waisburg dicen con distintas palabras pero con un espíritu similar que son básicamente optimistas en cuanto a la marcha de sus negocios y del mercado de Internet en América Latina, a pesar de las malas señales que dan las bolsas. Y además coinciden en que lo esencial en un negocio como el de Internet es tener a la vez creatividad y velocidad para llevar los proyectos a cabo. "No es cierto que ahora todo lo de Internet esté mal -dice Brenman-, aunque un sitio no gane dinero desde el primer día". En el contexto de los efectos a largo plazo de la caída del Nasdaq y del crecimiento más bajo de lo esperado en la economía argentina, está claro que en este momento el trabajo de los emprendedores argentinos es demostrar que sus sitios valen realmente lo que dicen que valen.

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