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Google pone en órbita el primer globo de su proyecto Loon

El primer globo del proyecto Loon de Google con equipamiento para proveer internet desde la estratosfera ha llegado a Sri Lanka para comenzar las pruebas comerciales en la isla del Índico.

Proyecto Loon

Los planes de Google para lograr desarrollar un sistema de globos aerostáticos capaz de dar conectividad en zonas remotas o rurales, con falta de cobertura o cuando las infraestructuras quedan inaccesibles tras una catástrofe, siguen avanzando. Tras su puesta en marcha en 2011, el primer globo ya está en órbita en el espacio aeroespacial de Sri Lanka, confirmándose así el paso a la fase de explotación comercial; ahora habrá que esperar al menos un año para ver completada la red que se compondrá de otros 13 aerostatos.

El proyecto Loon está destinado a esos dos tercios de la población mundial que aún no tienen acceso a Internet. El gigante informático pretende así dar cobertura de internet a zonas remotas del Planeta o de difícil acceso para el equipamiento de sistemas de telecomunicaciones convencionales, utiliza globos aerostáticos dotados de antenas de radio que permiten proporcionar conectividad mediante tecnología LTE –la conocida como 4G.

Tal y como explica Google, cada globo puede proporcionar conectividad a un área terrestre de aproximadamente 80 kilómetros de diámetro mediante el uso de la tecnología de comunicación inalámbrica llamada LTE. Para usar LTE, Google se asocia con empresas de telecomunicación para compartir el espectro celular, de manera que las personas puedan acceder a Internet desde cualquier lugar directamente con sus teléfonos y otros dispositivos compatibles con LTE.

Los globos transmiten el tráfico inalámbrico de teléfonos móviles y otros dispositivos a la Internet global mediante vínculos de alta velocidad, para lo cual Google se ha asociado con las principales telecos que dominan el espectro global de las comunicaciones: Telstra en Australia, la británica Vodafone en Nueva Zelanda y la española Telefónica en territorio latinoamericano.

¿Cómo funcionan los globos Loon?

Loon se compone de una red de globos que viajará sobre la banda limítrofe con el espacio exterior, a unos 20 kilómetros de la superficie terrestre, en la estratosfera. Precisamente, se ha seleccionado esta frnaja de actuación para que los globos se beneficien de los vientos estratificados propios de esta zona, es decir, que son muchas capas de viento que varían en dirección y velocidad.

La cara invisible de este sistema, es un software que funciona con unos algoritmos que sirven determinar a dónde deben dirigirse los globos y, luego, los traslada a una capa de viento que sople en la dirección buscada. Como los globos se desplazan con la fuerza del viento, así es posible dirigirlos para formar una gran red de comunicaciones.

Para permanecer 100 días en funcionamiento y resistir a las condiciones de la estratosfera, las cubiertas de los globos de Loon (de 15 metros de ancho por 12 de alto cuando están infladas) están hechas de filamentos de polietileno.

Los componentes electrónicos de cada globo funcionan con energía de paneles solares hechos de plástico laminado flexible y colocados en un marco de aluminio liviano.

Debajo de la cubierta inflada, se ubica una caja con los componentes electrónicos del globo, como las canastas que llevan los globos aerostáticos. Esta caja contiene placas con circuitos que controlan el sistema, antenas de radio para que los globos se comuniquen entre sí (y con las antenas de la Tierra), y baterías de iones de litio para almacenar la energía solar y, de esta forma, permitir que los globos funcionen durante la noche.

Cuando un globo está listo para ser retirado de servicio, se libera el gas de la cubierta para lograr un descenso controlado. Según los desarrolladores del proyecto Loon (que responde en español a “proyecto chiflado”), en el improbable caso de que el globo descienda a demasiada velocidad, se abriría un paracaídas en la parte superior para disminuir la velocidad y controlar el descenso.


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