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eBay mete la quinta

El nodo de subastas eBay está colocando los cimientos para convertirse en una de las tres compañías de Internet más importantes del mundo (con permiso de Yahoo! y Amazon). La carta de presentación disponible para cualquier analista del sector certifica la viabilidad del negocio, sustentado sobre el crecimiento continuado desde 1995, año en el que la compañía echó a andar entre múltiples dudas y escepticismo. ¿Subastas a través de ordenador? era una de las preguntas que se planteaban por esas fechas. ¿Se podrá alcanzar la rentabilidad siendo un mero intermediario?, dudaban los analistas. Cinco años después, bastantes suscribirían la frase de Larry Jordan, vicepresidente de marketing de la compañía AuctionWatch.com: \”si no has oído hablar de eBay es que vives debajo de una roca\”.

eBay no sólo ha conseguido labrarse una imagen de marca que ya quisieran para sí muchas compañías de Internet, sino que, además, el nombre comienza a ser sinónimo de buenos resultados y solidez de negocio en Internet. En lo que se lleva de año, ha sido una de las pocas firmas que ha caminado con paso firme, sin titubear una sola vez durante el camino.

El subastero con sede en California superó en el segundo trimestre las previsiones de los analistas al registrar unos beneficios que rondan los 24,6 millones de dólares, lo que supone unas ganancias de 9 centavos por acción y un incremento en este apartado respecto al año anterior de 17,1 millones de dólares, o 6 centavos por título. Los ingresos se han fijado en 180,9 millones de dólares, mientras que el año anterior esta cifra apenas sobrepasó los 98 millones.

Excluyendo gastos no operativos (lo que se ha dado en conocer como resultados pro forma), alcanzó unos beneficios de 33,5 millones de dólares, o 12 centavos por acción. Es en este apartado donde eBay se ha portado mejor de lo esperado, ya que expertos de la firma First Call habían vaticinado unas ganancias de 9 centavos por título. Y no sólo eso: la empresa ya ha anunciado que la línea de crecimiento seguirá su trayectoria ascendente, factor que ha contribuido a que las previsiones de los próximos seis meses se hayan establecido en una horquilla entre los 15 y 30 millones de dólares de beneficio neto. Dicha estimación es más optimista que la anunciada en un primer momento, e incluiría una facturación que oscilaría entre los 385 y 400 millones de dólares.

Hasta el infinito…

Cifras nimias comparadas con las que pretenden obtener allá por 2005. Meg Whitman, CEO de eBay, estimó no hace mucho que facturar cerca de 3.000 millones de dólares en esta fecha era \”un objetivo razonable\”. Para ello se destinarán todos los esfuerzos a desarrollar iniciativas encaminadas a obtener esta meta: crecer aún más en Estados Unidos, desarrollar su negocio en el exterior e impulsar su estrategia de subastas de artículos a mitad de precio (el acuerdo alcanzado hace un año con Half.com, uno de los principales vendedores de libros, discos y vídeos de segunda mano, se enmarca en este sentido), son los tres ejes fundamentales de esta estrategia.

El crecimiento también se ha dejado notar en el valor de los productos y servicios que se subastan en el nodo. En la actualidad se encuentra en los 2.250 millones de dólares, por encima de los 1.980 millones del primer trimestre del año y, sobre todo, de los 1.290 millones de dólares de hace un año. Algo lógico si se tiene en cuenta que también crece de forma significativa el número de usuarios y visitantes a la página web. En el segundo trimestre se registraron poco menos de 4,5 millones de personas, lo que sitúa el número total en 34,1 millones de usuarios. Atraer a estos internautas, que en el futuro serán compradores/vendedores habituales, es algo que no le sale gratis a eBay. Cálculos realizados por la propia empresa han concluido que obtener un nuevo cliente supone un desembolso medio de 14 dólares en gastos de marketing y fidelización.

…y más allá

eBay cuenta en este momento con presencia en 18 mercados internacionales (Alemania y Australia son los que mayores ingresos generan) como consecuencia de la política de compras y adquisiciones desarrollada en el último año. Esta iniciativa repercute sobre la cuenta de resultados, que se ha incrementado un 14% como consecuencia de los ingresos obtenidos fuera de Estados Unidos, un 2% más que en el primer trimestre del año.

En los próximos meses, eBay tiene previsto adoptar nuevas líneas de negocio. No es que se vayan a variar la estructuras básicas, sino que se potenciará su función como canal de distribución con ambición de convertirse en el lugar donde se compren y vendan artículos online. ¿Deberá empezar a temblar Jeff Bezos, presidente de Amazon.com? El tiempo dirá, aunque ya hay algunos que auguran una ardua batalla: Munjal Shah, CEO de otro subastero online, Andale, ha reconocido que eBay \”ha ganado la partida de las subastas a los más pequeños. Ahora sólo le queda plantar a cara a Amazon y Yahoo!, sus principales rivales de cierta enjundia. Esta es la nueva batalla que se está planteando\”. Por ahora eBay juega con varias cartas ganadoras debajo de la manga. Los analistas bursátiles depositan más confianza en el sitio web de Meg Whitman que en el de Bezos por una simple razón: el valor en bolsa del primero es de 17.588 millones de dólares, mientras que Amazon se ha despeñado hasta costar poco más de 4.400 millones.

Además, Amazon ha ralentizado el desarrollo de su canal de subastas a cambio de potenciar su función como marketplace, lo que ha provocado que muchos trabajadores hayan dejado de ser útiles y, por tanto, hayan perdido su puesto de trabajo. También ha reducido de forma significativa los servicios dedicados a este canal y ha cerrado su canal de subastas en directo.

Por su parte Yahoo! tiene tantas líneas de negocio abiertas que el de subastas tiene una importancia secundaria. De hecho, durante la presentación de los últimos resultados del portal estadounidense su CEO, Terry Semel, apenas se refirió a las subastas como una de las principales generadoras de ingresos de cara al futuro. La publicidad online es prioritaria. Incluso, desde enero ha perdido un buen número de usuarios después de que pusiera en marcha el modelo de cobro por anuncio insertado. Según datos recogidos por firmas independientes, el número de listas disponibles descendió desde los dos millones hasta las 200.000. Sin embargo, los ingresos se han multiplicado: los pocos que aparecen pagan.

Amazon y Yahoo! molestan, pero no preocupan a eBay, que se alza en lo más alto del podio, un lugar del que todo hace indicar no se bajará a corto plazo. Como ha subrayado Rosalinda Baldwin, editora de la comunidad de subastas The Auction Guild, \”otros nodos podrás alcanzar a eBay, y también creo que con el tiempo le surgirá una fuerte competencia, pero tendrán que transcurrir entre tres y cinco años para que esto ocurra. Algunos sitios probablemente arrebaten ciertas categorías a eBay más pronto que tarde, particularmente en el campo de las antigüedades y artículos de coleccionista\”.

Mientras esto sucede, otros nodos de subastas como Gold\’s Auction o FiredUp (sustentada por News Corp.) se han visto obligados a echar el cierre. eBay ve cómo se despeñan por el precipicio y guarda parte de su tiempo para firmar acuerdos de colaboración o adquirir otras firmas: recientemente se hizo con el nodo francés iBazar (consiguiendo de la noche a la mañana 2,4 millones de usuarios más y presencia en países como España, Brasil y Bélgica) o el alemán Alando.de. Asimismo, ha conseguido que sus listas aparezcan en las páginas de MSN o Terra Lycos, pasando a ser su principal canal de subastas.

Pero al mismo tiempo que ocupa un lugar de honor entre los grandes de las puntocom, eBay es uno de los nodos más controvertidos de la Red. Un día sí y otro también aparece en los medios de comunicación por cuestiones que atañen a la legalidad de los artículos que se veden a través de su web, a lo que se deben añadir los problemas habituales de un subastero. Si uno echa un vistazo a su breve historia, la primera palabra que se le viene a la cabeza es la de dificultad. Dificultad de dirigir con tino una negocio de estas características.

En cualquier caso, asuntos como la subasta de objetos pertenecientes a Timothy McVeigh, el hombre que hizo explotar una bomba en un edificio de Oklahoma y que acabó en la silla eléctrica, o de artículos nazis, representan una gota dentro de un vaso de agua. Porque en la mayor parte de los casos se puja por artículos inofensivos, que no atentan contra los sentimientos de personas o grupos sociales. Según puso de manifiesto un reciente estudio, en la página de eBay la categoría que tiene más entradas corresponde al conductor Jeff Gordon, con 6.600 referencias. Le sigue el jugador de baloncesto Michael Jordan (4.300) y el rey del rock and roll, Elvis Presley, con 4.057.

A pesar de todos los problemas que debe afrontar el nodo estadounidense, eBay sale en la foto de las empresas de Internet más admiradas. El modelo de negocio implantado hasta el momento ha dado sus frutos, aunque urgen innovaciones que aporten valor añadido a todos los servicios que presta. Tal y como ha señalado un analista de la firma Keenan Vision, \”Deben ir más allá de ser una canal de venta de coleccionables para promoverse como una plataforma universal de transacciones\”.


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