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IRC, una habitación con vistas

Algo está pasando dentro de las computadoras. Cada vez son más las máquinas que son una ventana a un universo que lleva años extendiéndose, y cuya importancia está trascendiendo al mundo real. Las madres ven como sus hijos se cierran a cal y canto en su habitación cuando desean hablar con sus amigos, cómo se presentan a veces en casa con novias conocidas en Internet, y a veces incluso se acaban casando con ellas y saliendo en los periódicos.

Probablemente el principal síntoma de que IRC ya ha salido de la Red, es que ya ni las madres se asombran, ni los periódicos publican nada sobre la boda.

¿Pero qué es exactamente eso de IRC? Imagínense pasear por una enorme mansión repleta de habitaciones en la que gente de la más variada procedencia y condición charlasen libremente.


Una conversación privada en IRC Hispano

¿Alguna vez quiso conocer a un israelí para comentar el conflicto que se vive en su tierra? ¿Es usted aficionado a la aviación militar y le hace ilusión compartir varias horas de charla con un piloto yanqui de F15 Strike Eagle? ¿Le encanta la obra de Tolkien o la cocina japonesa y desea compartir sus inquietudes? Toda esa gente está más o menos accesible a cualquier hora a un simple golpe de clic.

Otro invento finlandés

IRC no es la única manera de charlar. Hay muchos otros sistemas de chats, la mayor parte dependientes de portales o nodos especializados, pero sin duda IRC es el más popular, además del que se puede vanagloriar de ser el primero en convertir la charla de monitor a monitor en un fenómeno de masas.

IRC nació a finales de agosto de 1988 en Escandinavia. Se puede considerar como uno de los principales padres del invento a Jarkko Oikarinen, que por aquel entonces trabajaba en la Universidad de Oulu administrando un servidor Sun, una ocupación que le mantenía desocupado bastante tiempo y le permitió escribir el primer cliente y servidor de IRC. El primer servidor de IRC, que aún funciona, fue Tolsun.oulu.fi.

Este sistema, heredero de la BBS (Bulletin Board Systems, tablones de anuncios electrónicos previos a la Web), se extendió rápidamente por las universidades escandinavas. Los primeros usuarios de más allá de esta fría región europea vinieron del prestigioso MIT, que se conectaron a la red finlandesa entablando las primeras conversaciones transoceánicas.

A partir de ese momento el fenómeno IRC empezó a extenderse como una anárquica mancha de aceite. En aquel entonces sólo existía un único IRC, en el que imperaban los operadores, los superhéroes (habitantes con superpoderes, mucho de ellos bots) de este mundo intangible.

Poco a poco, mientras IRC continuaba creciendo, cada vez se hacían necesarios más servidores y se iban exigiendo requisitos de estabilidad y ancho de banda más estrictos. Muchos de estos servidores rechazados formaron la red de IRC Undernet (Underground Network), la más grande en la actualidad con 45 servidores en 35 países y a la que acceden más de un millón de personas a la semana.

También forma parte de la historia del IRC la escisión en 1996 de la principal red de charlas EFNet, que por entonces contaba con una infraestructura realmente caótica, e IRCnet. EFNet (Eris Free Network) fue la primera red conocida de IRC.

Actualmente hay docenas de redes independientes de IRC que albergan a su vez numerosos servidores administrados por operadores (IRC ops). Las más importantes además de las arriba mencionadas son Dalnet (que nació gracias a unos fanáticos de la serie televisiva Star Trek) Xnet, WebNet, SandNet, GalaxyNet…

Por si no ha quedado claro, el decir que son redes independientes significa que si alguien se adentra en Undernet, no tendrá acceso a las habitaciones de IRC Hispano o de Efnet. Claro que siempre está en su mano tener abiertas tantas copias como se desee del programa cliente en diferentes servidores.

También hay otras efectos secundarios. Por mencionar uno de los más importantes, normalmente los usuarios registran el nombre que emplean para acceder a IRC para que no lo pueda usar otra persona y generar confusión, pero un mismo nickname puede repetirse en cada red de IRC y pertenecer a diferentes personas. Con el nombre de los canales pasa lo mismo.

IRC en España

Pese a lo enriquecedor que es conocer gente de otras regiones y culturas, y practicar de paso otros idiomas adentrándose en Undernet o Efnet, para muchos es más cómodo conversar en el idioma materno. Además hay mucha gente que emplea el IRC con el propósito de entablar relaciones personales fuera de la Red. En ambos casos lo ideal es acudir a IRC hispano, la principal red hispana de chats.


Diferentes canales simultáneos en Undernet

IRC Hispano es una asociación formada por 18 proveedores entre los que destacan empresas como Retevisión, Intercom, Arrakis o Supercable. Nació en 1995 impulsado por un puñado de técnicos. Gracias a la aparición de la tarifa semiplana, ahora contabiliza unas 467.000 conexiones diarias y picos en los que coinciden más de 32.000 usuarios a la vez.

Los españoles \’chatean\’ más que nadie; 6,3 días de media al mes, un tercio más que Francia o Estados Unidos según un informe de que publicó Netvalue a finales del año pasado.

¿Cómo acceder a este universo paralelo?

Precisamente lo que sobra en Internet son sitios que expliquen como adentrarse en este universo de charlas. Se puede entrar desde determinadas páginas web, como los sitios de prácticamente todas las redes de IRC. Pero lo más conveniente es instalar un cliente que permita la conexión a una de estas redes. Generalmente se emplea el programa mIRC, shareware creado por Khaled Mardam-Bey, al que se le suele adosar algún script que hace más amigable su manejo pero que a veces presentan agujeros de seguridad.

Aunque es extremadamente fácil, y la mayor parte de los usuarios de IRC se caracteriza por su amabilidad a la hora de guiar a los novatos, al principio puede costar familiarizarse con los vericuetos del programa o del script instalado. Lo más complicado suele ser acostumbrarse a todos con los comandos que se utilizan: /nick Melisa para cambiar de seudónimo, /Me para expresarse en primera persona o /Join Tolkien para entrar en un determinado canal, /list *art* para listar todos los canales que contengan esa palabra, etcétera.

Como siempre en estos casos, los galones se consiguen investigando sin miedo las opciones del programa y preguntando en caso de duda. Hay canales específicos en todas las redes de IRC dirigidos a los novatos y a la resolución de problemas como #irchelp.

Hay otros mundos, pero están en el IRC

Huyamos de los tópicos. La gente miente, pero no tanto como se dice por ahí, y evidentemente, en IRC hay mucho sexo y mucho cibersexo, pero también hay muchos canales geográficos, técnicos, o que tratan sobre determinado tipo de literatura o cine. ¿Ejemplos de canales? #Tierra_Tolkien, #Militares, #Leganés, #Manetheren, #Sistemas-operativos, #Poesía…

Se podría afirmar, sin temor a equivocarse, que prácticamente cualquier cosa que tenga cabida en el mundo real, tiene su habitación de chat en una u otra red de IRC. Esto es así en gran parte porque cualquiera puede crear un canal y conseguir que sea visible y considerado por la comunidad si reúne el número suficiente de apoyos.

Y no sólo estamos hablando de ocio, si bien es cierto que el IRC se usa sobre todo para conocer gente y a veces llevar esas relaciones sociales virtuales al mundo exterior. También es un estupendo e infravalorado instrumento para encontrar ayuda inmediata sobre determinados temas.

Por ejemplo, alguien interesado en decorarse la piel de por vida podría encontrar en #Tatoofriends tatuadores y tatuados profesionales a los que interrogar, y en #KDE hay estupendos expertos dispuestos a resolver cualquier tipo de duda sobre este escritorio para sistemas GNU/Linux.

Este último ejemplo es importante. No conviene olvidar que un amplio porcentaje de habitantes de IRC tienen una alta cualificación técnica y que por regla general, los habitantes de los canales son amables con todo aquel que se atenga a las reglas de comportamiento básicas.

Normas de etiqueta

Siempre que un grupo relativamente numeroso de humanos interactúan, aparece, no se sabe muy bien si por generación espontánea, una serie de normas básicas de comportamiento. En el caso del IRC son extremadamente evidentes y muy instintivas, por lo que cuesta muy poco aparecer como un niño bien educado.

Básicamente consiste en no abrir charlas privadas alegremente, no gritar (escribir con mayúsculas), no repetir frases (flood), no hacer publicidad… es decir, lo que dicta la lógica. Pero sobre todo en ser respetuoso con los otros habitantes del canal.

Si uno entra en un canal cuyo lema es \”Arriba la Legión\”, \”El Real Madrid es el mejor equipo del mundo\” o \”Los toreros son unos asesinos\” ya sabe lo que va a encontrar, y si no esta interesado o esta en contra, lo elegante es no entrar. Si aún así entra, cualquier comportamiento inadecuado puede acabar con una expulsión inmediata por parte de algún veterano, y hay proscripciones que son eternas, nunca más se podrá volver a entrar en ese canal.

Un universo de acrónimos

No es exagerado decir que IRC contribuye a hacer más imaginativo un idioma. La prioridad es la rapidez, y por tanto se usan todas las abreviaturas imaginables, por poner un ejemplo, los \’que\’ se convierten en \’q\’. Además se usan indiscriminadamente todo tipo de smileys (las famosas caritas confeccionadas con los caracteres del teclado).

Las abreviaturas también se dan en otros idiomas, y es un escollo al que cuesta un poco acostumbrarse. La primera vez que uno ve \’bbiaf\’ no imagina que le están diciendo \”be back in a flash\”.

Además hay símbolos que no coinciden. Otro ejemplo: en los canales españoles se suele usar XDDDDD para expresar que se está riendo a carcajadas, en servidores extranjeros sólo se cosecharía desconcierto escribiendo esto, allí se emplea LOL (laughing out loud).

Puede que cueste horas de sueño (es un mundo eminentemente nocturno) pero una consecuencia secundaria a aficionarse al IRC es la obtención, entre muchas otras cosas, de una velocidad de escritura envidiable, además de la facultad de escribir a oscuras y sin mirar el teclado.

La primera vez

Independientemente de problemas técnicos y lingüísticos, la primera vez que uno se adentra en IRC, lo normal es que se sienta como un explorador avanzando a duras penas a fuerza de machetazos por una territorio virgen.

Normalmente, el que esa persona acabe siendo un visitante asiduo, depende de los primeros canales y seres que se encuentre. Lo ideal es hallar a un aborigen dispuesto a mostrarle el fascinante universo en el que se acaba de adentrar (y que encierra muchos más secretos de los que aquí se cuentan), pero no siempre es así.

La única solución es paciencia, insistencia y buenos modales. Ser un explorador digital no siempre es fácil, pero merece la pena intentarlo.


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