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Periódicos online: en busca del arca perdida

La noticia no ha merecido grandes titulares en la prensa del sector, pero podría tener mucha más trascendencia de la que de momento se le ha dado. El periódico Los Angeles Times, uno de los más importantes de Estados Unidos, propiedad del grupo Tribune, quiere empezar a cobrar una suscripción a los usuarios que consulten sus contenidos en Internet.

\”Podría ser tan pronto como a finales de este año o, a más tardar, durante el próximo año\”, declaraba hace unos días a Inside.com el director general de Tribune Interactive, Steve Barth. La web de Los Angeles Times acaba de ser remodelada completamente para adaptarse al sistema de publicación online del grupo Tribune, propietario, entre otros medios, del diario Chicago Tribune.

Una de las novedades de la renovada web es que los usuarios tienen que registrarse y ofrecer información personal para poder consultar el nodo. Pero eso es sólo un primer paso. Los directivos del grupo no quieren que los amplios contenidos periodísticos que ofrece Los Angeles Times estén disponibles fácil y gratuitamente para cualquier internauta, de manera que a partir de ahora serán \”mucho más restrictivos\”.

¿Es el cobro la solución?

La idea de cobrar por los contenidos de los diarios en Internet ha estado presente en la mente de los directivos periodísticos desde los inicios de la web. Sin embargo, con la excepción de The Wall Street Journal, prácticamente todos los periódicos acabaron apostando por un modelo totalmente abierto basado en la publicidad.

Pero sólo con la publicidad no se vive, al menos con la actual publicidad online, por lo que durante los últimos meses ha ido aumentando la presión sobre las empresas periodísticas, que buscan desesperadamente nuevas vías de ingresos para sostener sus actividades en Internet e intentar ganar dinero con ellas.

¿Es el cobro por los contenidos la fórmula mágica que va a solucionar estos problemas? De momento la respuesta parece ser negativa. Los usuarios están habituados a informarse en Internet sin pagar un duro, y las modestas tarifas de las que se está hablando o que ya están aplicando algunos diarios (alrededor de 60 dólares al año) tampoco van a suponer el fin de los problemas para nadie.

Sin ir más lejos, The Wall Street Journal, que tiene más de medio millón de suscriptores online, considera que el precio actual (59 dólares al año, 29 dólares para los suscriptores del periódico impreso) no es suficiente y está considerando un incremento de sus tarifas de suscripción. Scott D. Schulman, presidente de la división de productos electrónicos de la empresa editora del diario (Dow Jones), lo ha dicho con mucha claridad: \”pensamos que el precio es muy bajo\”. El problema es que, a pesar del elevado número de suscriptores, la edición online del diario sigue sin ganar dinero.

Diarios medianos que cobran

Uno de los últimos periódicos que ha decidido subirse al carro del cobro por los contenidos es el Alburquerque Journal, un diario que distribuye 110.000 ejemplares al día y que llega a los 159.000 los domingos. Los suscriptores del periódico impreso pueden seguir accediendo a los contenidos del nodo sin restricciones, pero los que no lo son sólo podrán leer los titulares o consultar los anuncios clasificados. Para leer los textos completos deberán pagar una suscripción de 8 dólares al mes o 60 dólares al año. La suscripción al diario impreso cuesta 11,25 dólares al mes.

En los primeros días de aplicación del nuevo sistema el número de visitantes a la web del diario descendió un 40%, pero las páginas vistas sólo cayeron un 10%, según indican los datos internos de medición del Alburquerque Journal. Uno de los responsables del nodo, Donn Friedman, ha explicado que mantener actualizada la web de un periódico es muy caro y que ese producto tiene un valor que puede cobrarse. \”Por lo menos, es una forma de premiar a nuestros suscriptores de la edición impresa\”.

Con el Alburquerque Journal ya son varios los periódicos de mediano tamaño de Estados Unidos que están cobrando por sus ediciones online: The Standard-Times de New Bedford (Massachussetts), el Post-Bulletin de Rochester (Minnesota) y el Lewinston Morning Tribune (Idaho). El grupo Media General también ha anunciado su intención de cobrar por algunos de sus 25 diarios hacia finales de este año.

Escasas ventas

De hecho, el 82% de los diarios online de Estados Unidos cobran por la consulta de algún tipo de contenido, especialmente por las noticias de su archivo, según un estudio realizado por la empresa consultora Advanced Interactive Media Group. El problema es que estas ventas no están realmente aportando demasiado a los maltrechos bolsillos de los diarios: más de la mitad de los diarios consultados (57%) dijeron que los ingresos eran inferiores a los 500 dólares al mes, y sólo un 4% de los periódicos ingresaba más de 5.000 dólares mensuales por la venta de sus contenidos. No se incluyen en estas cifras las ventas realizadas a través de bases de datos como Lexis-Nexis.

Uno de los columnistas estadounidenses expertos en medios online, Steve Outing, ha dedicado su última columna a presentar una serie de sugerencias sobre lo que podrían hacer estos medios para generar más ingresos. Las ideas son el resultado de un debate realizado en las listas de discusión Online-News y Online-Writing.

Entre las propuestas se habla de vender contenidos a los proveedores de Internet, trabajar mejor con los grandes buscadores, cobrar por la consulta de noticias archivadas por temas, vender contenidos a nodos B2B locales, utilizar soluciones tecnológicas open source o realizar ofertas del tipo \”cinco gratis por la compra de tres\”. Todo ayuda, pero no parece, de momento, que la solución esté entre estas ideas. Toca seguir pensando e imaginando.


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