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“Probablemente fue bueno no recibir capital riesgo”

El sector menos afectado por la crisis de las empresas puntocom y el enfriamiento de la economía estadounidense parece ser el de las webs de empleo. Los directivos de compañías como Monster.com, HotJobs.com o CareerBuilder.com son los que presentan mejor ánimo y aspecto cuando acuden a congresos para pronunciar conferencias. Todas han aumentado espectacularmente su número de usuarios… aunque no puedan decir lo mismo respecto al número de ofertas de empleo.

Para los profesionales de habla hispana y portuguesa una de las webs de referencia en este sector es LatPro.com, una pequeña compañía fundada en 1997 por Eric Shannon. Con sede en Plantation, una localidad situada unos kilómetros al norte de Miami, LatPro.com cuenta actualmente con más de 200.000 usuarios únicos al mes, algo más de 60.000 usuarios registrados y 6.000 empresas que ofrecen puestos de trabajo.

LatPro.com, a diferencia de otras muchas empresas de Internet, no vive gracias al capital riesgo. En realidad, quería vivir de eso, pero las circunstancias del mercado hicieron que su búsqueda de 10 millones de dólares quedase en nada hace poco menos de un año. A sus 32 años, Eric Shannon, estadounidense nacido en el Estado de Delaware y casado con una guatemalteca que también trabaja en la compañía, Carolina Reina, se alegra en cierto modo de la caída del Nasdaq del pasado año.

LatPro.com, como explica su fundador y CEO en esta entrevista concedida a Baquía.com, nació gracias al dinero que ganaba la mujer de Shannon trabajando en la compañía Chiquita. A principios del pasado año logró un millón de dólares de un ángel inversor, que recientemente puso algo más de dinero en la empresa. Eric Shannon espera que LatPro.com dé beneficios este mismo año.

¿Cuáles son los orígenes de LatPro.com?

En 1994 empecé a cursar un Master en Negocios Internacionales en Carolina del Sur, uno de los mejores del país. Allí me involucré en la organización estudiantil y fui el responsable de las relaciones con los alumnos. Mi objetivo era conseguir que los estudiantes tuviesen más interacción con los ex alumnos, para aprovechar esa red, ya que es la mejor manera de conseguir información sobre posibles trabajos. Después de la enseñanza, los contactos y las amistades que uno hace allí son lo más importante. Creé una lista de correo para los ex alumnos, que después de tres años llegó a tener 500 inscritos. Eran profesionales que hablaban varios idiomas, tenían experiencia internacional en negocios y habían terminado el master; es decir, un perfil muy valioso para los reclutadores, que se acercaron a mí para que publicara anuncios de trabajos en la lista. Cuando supe que colocando a uno de esos ex alumnos podían ganar de 25.000 a 50.000 dólares en comisiones, me di cuenta de que en ese concepto había un buen futuro. Así se me ocurrió crear LatPro.com.

Pero los inicios no fueron fáciles…

LatPro lo fundé yo solo en 1997 con el gran apoyo de mi esposa. Ella tenía un buen trabajo en la compañía Chiquita, y durante un año y medio estuvimos invirtiendo en LatPro dinero que ganaba ella; todo lo que hubiese sido ahorro lo gastamos en la empresa. Tuvo mucha confianza en mí y en la idea. En 1998 Chiquita nos trasladó a Guatemala. Fue allí dónde LatPro llegó a un primer punto de equilibrio. En febrero de 1999 mi esposa dejó su trabajo como gerente regional de finanzas para Centroamérica de unos laboratorios y se puso a trabajar a tiempo completo conmigo. Y así estuvimos hasta que en febrero del pasado año recibimos un millón de dólares de nuestro business angel, Perkins & Associates, de Miami, y decidimos trasladar el negocio a Florida.

¿En qué se empleó el dinero?

Poco antes de recibir la inversión se incorporó a LatPro nuestro responsable de operaciones, Nathan Clement. Él nos ayudó a contratar a otras seis personas, y así se formó el actual equipo de nueve gerentes de LatPro. Además, contratamos a cinco técnicos en Delaware, que trabajaron en el nuevo sistema. Todavía nuestros técnicos y los servidores están en Delaware. Antes de esa inversión LatPro funcionaba con un programa que escribí yo en Visual Basic. Yo no sabía programar, aprendí sólo para crear LatPro. El dinero recibido nos permitió además el desarrollo de un sistema profesional, escalable, que de hecho diseñamos pensando en una posterior ronda de financiación de 10 millones de dólares. En nuestro plan de negocio original las previsiones hablaban de un millón de usuarios únicos en un mes, así que la plataforma es capaz de servir mucho más tráfico que el actual. Ahora estamos por encima de los 200.000 usuarios únicos al mes.

¿Por qué se instaló la empresa en Plantation?

En enero de 2000 todas las empresas latinoamericanas de Internet estaban abriendo oficinas en South Beach. Pero los alquileres son allí mucho más altos, y los espacios que había eran malos ya que había mucha competencia. En Plantation los precios eran razonables, teníamos mucho más espacio por el mismo precio, y encontramos un edificio, que pertenecía a Mortgage.com, que ya estaba cableado y preparado para 20 personas, lo que nos permitía crecer sin problemas.

¿Cuáles eran las metas de LatPro hace un año?

Nuestro objetivo era ser la bolsa de trabajo más grande de Latinoamérica. El millón de dólares que logramos antes de la caída del Nasdaq estaba previsto que fuera simplemente nuestro capital semilla. Hicimos un plan de negocio y salimos a buscar 10 millones de dólares justamente la semana posterior a la caída del Nasdaq… y -dice riéndose- todavía estamos esperando las ofertas. Teníamos planeado abrir oficinas en las principales capitales de Latinoamérica, incluso alguna vez pensamos en España. Ahora ya no buscamos ese dinero.

¿En qué punto se encuentra ahora la compañía?

Estamos por encima de los 200.000 usuarios únicos al mes. Tenemos registradas más de 6.000 empresas, entre ellas 68 de la lista \”Fortune 100\”. En cuanto a ofertas de trabajo, actualmente hay unas 800. Podríamos tener muchas más, pero cada día rechazamos tal vez una docena de ofertas porque no tienen la seriedad que nosotros buscamos.

¿Qué tipo de empleos se pueden encontrar en LatPro?

En Latinoamérica estamos bien posicionados en los puestos de gerencia, con salarios que pueden oscilar entre 30.000 y 80.000 dólares al año. Nuestros competidores quizás han logrado más presencia, pero siempre con trabajos de menor entidad. Aproximadamente el 65% de las ofertas son de Estados Unidos. El campo de las telecomunicaciones es el que cuenta con más ofertas.

Casi un año después de no haber logrado los fondos que buscabais, ¿cómo valoráis la experiencia?

Pensamos que a fin de cuentas probablemente fue bueno no recibir fondos de ningún inversor de capital riesgo. Mientras nuestra competencia, que sí había recibido dinero, lo ha gastado de forma algo indiscriminada, nosotros hemos mantenido mucha disciplina y hemos invertido nuestro dinero con mucha más eficiencia. Hemos conservado un nicho de mercado. Creo que los otros sitios no han podido llegar a Estados Unidos y además no han podido acceder al nivel de empleos que ofrecemos nosotros. En ese sentido nos ha ido muy bien.

¿Cómo están ahora las finanzas de LatPro.com?

Hace un mes conseguimos una pequeña inversión adicional de nuestro business angel, que debería ser más que suficiente para llegar al punto de equilibrio a finales de este año. Lo esperamos lograr con ingresos de 80.000 dólares al mes. De hecho, si la economía no se hubiese ralentizado en diciembre, ya lo habríamos logrado. Habíamos empezado con una división de reclutamiento tradicional y teníamos allí suficientes ventas, por lo menos 100.000 dólares de ingresos que hubieran llegado si las empresas no hubiesen cortado sus presupuestos para nuevas contrataciones. Estábamos haciendo búsquedas para unos 20 puestos. Esta división la mantenemos, y tenemos varias búsquedas en proceso, pero la demanda para este servicio ha disminuido mucho, y no va a ser ni la mitad de nuestro negocio.

¿Cuáles son las fuentes de ingresos de LatPro?

Obtenemos dinero tanto por parte de los que buscan trabajo como de las empresas que lo ofrecen. Más o menos los ingresos se reparten de forma proporcional entre estas dos fuentes. Las tarifas para los que buscan trabajo oscilan entre los 35 y los 250 dólares, en función del nivel y tiempo de membresía. Existe también una opción gratuita que permite utilizar hasta tres veces el servicio de LatPro. Para las empresas, las tarifas van desde 125 dólares para colocar un único anuncio hasta los 10.000 dólares que cuesta nuestro paquete anual más completo.

\”Para que una empresa de Internet tenga éxito se necesita una combinación de suerte y obsesión\”

¿Cuántos usuarios registrados tiene LatPro?

Actualmente tenemos algo más de 60.000 usuarios registrados. Hasta el mes de diciembre lo normal era que aumentara esa cifra en unos 7.000 usuarios al mes, pero en enero se disparó y superó los 14.000 nuevos usuarios.

¿Qué cambios ha traído la caída del Nasdaq a Internet?

Todos hablan del lado bueno de la caída del Nasdaq. En todas las entrevistas, los dueños y los gerentes de empresas dicen que es lo mejor que podía pasar, porque así ya no tenemos competidores financiados con dinero fácil. Y es cierto. Estoy más tranquilo pensando que no van a surgir más competidores, y que los que ya existen no van a crecer como antes. Pero lógicamente también tiene su lado malo; por ejemplo, las posibilidades de vender publicidad han bajado mucho. Otra ventaja del nuevo clima empresarial es que las empresas con las que queremos hacer alianzas son ahora más flexibles. Por ejemplo, hace nueve meses una empresa con la que estábamos hablando para establecer una alianza creo que quería entre 15.000 y 20.000 dólares fijos al mes para cerrarla. Ahora ya no piden nada, sólo compartir ingresos. Tal vez nos consideran aún más serios y valoran el hecho de que existimos desde 1997.

¿Qué modelos empresariales sobrevivirán en Internet?

Soy muy pesimista. Siempre he pensado que de cada diez empresas de Internet, nueve iban a fracasar. Y no hago distinción entre las empresas basados en publicidad y contenidos y las de comercio electrónico. Creo incluso que más del 90% van a fracasar. El coste de tener un tráfico significativo es tan alto que es extremadamente difícil lograrlo.

¿Qué se necesita para lograr el éxito?

Lo que me da confianza respecto a una empresa es saber que existía antes de recibir las inversiones del capital riesgo. Las que nacieron directamente con una inversión de ese tipo, creo que no pueden sobrevivir. La gran mayoría no tienen por qué existir. Cuando yo lancé LatPro, no estaba pensando en ser multimillonario o en conseguir grandes inversiones. Simplemente tuve una idea y me metí, porque siempre fue mi sueño tener mi propio negocio y porque confiaba totalmente en la idea. Creo que esa es la diferencia. Para que una empresa de Internet tenga éxito se necesita una combinación de suerte y obsesión que es muy difícil de encontrar en una persona a la que se le ocurrió su idea durante la fiebre de los últimos dos años.

ORIGEN DEL TRÁFICO DE LATPRO.COM:
1. EEUU 52%
2. México 20%
3. España 7%
4. Argentina 6%
5. Brasil 3%
6. Colombia 2%


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