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Tendencias actuales de la investigación cualitativa online (y II)

Más allá del debate referente al entorno básico sobre el que se desarrolla el interface de los Focus Groups online, toda técnica que pretenda la realización de reuniones de grupo a través de Internet debe incluir también:

  • Su interface debería basarse en un entorno que permitiera a los participantes y el moderador mantener una conversación sincrónica y simultánea (en caso contrario, estaríamos ante un Bulletin Board).
  • Existencia de un back-room en el que el moderador y el cliente puedan comunicarse al margen del transcurso de la reunión, con el objetivo de facilitar al cliente el trato directo con el moderador para indicarle su interés en llevar al grupo hacia cuestiones no previstas, incidir en aspectos determinados, etc.
  • Admitir la visualización simultánea del transcurso general de la discusión (ya sea el discurso escrito en los Chat y Graph-Groups o las caras de los demás participantes en los Cam-Groups) y del material de apoyo, que deberá estar en formato electrónico.
  • El interface debe estar orientado a facilitar la tarea del moderador para que ésta no se vea sesgada ni dificultada por el hecho de llevar a cabo una reunión a través de la Red. Para ello podría ser interesante permitir la visualización de la pauta o guión de la reunión durante la misma, el envío de mensajes privados a los distintos participantes para incitarlos a la participación o solicitarles feedback, etc.

La existencia de tres métodos distintos de realización de reuniones de grupo a través de Internet nos lleva de nuevo al debate sobre si los Focus Groups online son o debieran ser una copia de los grupos tradicionales o si deben considerarse como técnicas de investigación con identidad propia. La visión que defiende que los Focus Groups online serán métodos de investigación \”débiles\” hasta que no sean capaces de proporcionar todos los inputs de un grupo tradicional sin suponer nuevos inconvenientes es la generadora de los Graph y Cam-Groups, métodos cuya principal razón de ser es la de superar el déficit que supone la inexistencia de comunicación no verbal en los Focus Groups iniciales, los Chat-Groups.

En resumen y para terminar, procedemos a enumerar los principales ventajas e inconvenientes de los Focus Groups online. Las ventajas de las reuniones de grupo electrónicas son, entre otras, las siguientes:

    • Ahorro de costes estructurales, en concreto todos aquellos relativos a la infraestructura física necesaria para llevar a cabo un Focus Group tradicional (alquiler de salas, catering, etc.).
    • Superación de las barreras geográficas. El entorno virtual en el que se desarrolla un Focus Group online permite reunir en sincronía a participantes situados en zonas geográficas muy distantes entre sí sin coste alguno.
    • Mayor accesibilidad a participantes de perfiles habitualmente inaccesibles para las reuniones de grupo tradicionales.
    • Permite la participación e interacción del cliente con el moderador sin necesidad de interrumpir las sesiones de trabajo.
    • El anonimato de los integrantes de los grupos promueve su desinhibición, facilitando así la tarea del moderador y aligerando los prolegómenos previos para “romper el hielo” de toda reunión. Además, dicho anonimato comporta respuestas más objetivas y veraces.
    • Transcripción inmediata de las sesiones una vez han terminado.
    • Un Focus Group electrónico es un método muy adecuado para testar elementos web a nivel cualitativo (manejabilidad de webs, servicios online, efectividad de banners).

Algunas de las limitaciones que presentan los Focus Groups online, más allá de la discutida falta de comunicación no verbal, son:

    • El entorno virtual dificulta la tarea del moderador, en aras a alcanzar una conciencia grupal, guiar al grupo, desarrollar una “autoridad” frente a éste, etc.
    • Dependencia de la capacidad de los equipos informáticos de los participantes para el correcto desarrollo de la técnica grupal.
    • El material de apoyo a utilizar debe estar obligatoriamente en formato electrónico.
    • La simultaneidad de las intervenciones que permite el entorno virtual empleado (sea chat-room o webcams) dificulta el mantenimiento de un hilo conductor que sea espontáneo, elemento clave para evitar caer en una redundancia poco informativa de las intervenciones de los participantes.

Las futuras iniciativas, sumadas a los constantes avances de las tecnologías y comunicaciones, colaborarán en la corrección y mejora de los protocolos empleados para llevar a cabo los Focus Groups online. Probablemente, en un periodo inferior a dos años nos encontremos pensando en los grupos online como un sólido y autónomo método de investigación y como uno de los mejores complementos de las técnicas cuantitativas en proyectos online y offline.

Mauri Edo es Responsable de Proyectos de Netquest


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