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Terra: en busca del dinero perdido

El 7 de marzo de 2001 fue una fecha clave para Joaquim Agut, presidente de Terra Lycos. Ese día, el portal más conocido de Internet, la exclamación más deseada, Yahoo!, reconocía que las cosas no marchaban tan bien como los analistas habían previsto. El estancamiento de la publicidad online había supuesto un golpe irreparable en la línea de flotación del portal creado por David Filo y Jerry Yang. Su estrategia empresarial, concebida a finales de 1999, había fracasado. Se requerían nuevos métodos, otras ideas, caras nuevas en los puestos directivos de la empresa estadounidense.

Joaquim Agut, empresario procedente de la economía tradicional, un ámbito donde todos los datos se cotejan y cada movimiento se estudia al milímetro, tuvo que verse a sí mismo ese día en la piel de Tim Koogle, CEO de Yahoo!, quien además de presentar los resultados del primer trimestre, anunció que abandonaba su cargo. Agut debió reflexionar durante esa jornada para llegar a la siguiente conclusión: \”O se cambia de estrategia o el siguiente que se queda sin trabajo soy yo\”.

Al poco tiempo de ocupar en el mes de septiembre su despacho en la sede barcelonesa de Terra, Agut señaló que las arcas del portal se llenarían gracias al dinero de la publicidad. La compra de Lycos era una forma contundente de hacerse con uno de los grandes del contenido… el lugar idóneo donde colocar todo tipo de anuncios.

Un pozo sin fondo

Tal y como reconoce el propio Agut, hasta que tomó los mandos de la compañía, ésta se había fundido todo el presupuesto del que disponía. \”En los primeros meses nos hemos centrado más en consolidar lo que ya había y en orientarnos a los procesos para gastar de una manera más ordenada. Por ejemplo, yo llego a Terra y me encuentro que, sin contar Lycos, ha gastado el 100% de los ingresos. Pues ese número se baja a la mitad, pero no a expensas de dejar de crecer, sino racionalizando el gasto\”, ha declarado.

La rentabilidad ha dejado de ser un deseo para convertirse en una obligación. También para las puntocom. Y a Terra éste es un capítulo que se le resiste: los números rojos llegaron a 174 millones de euros en el primer trimestre, cifra muy superior a los 70 millones de euros del mismo período de 2000.

A esto se añadía la decisión de dejar en la calle al 15% de su plantilla (lo que supone unos 500 puestos de trabajo), con el fin de \”reducir costes\” y el reconocimiento de que la llegada de la rentabilidad no se produciría hasta mediados del 2002, un año después de lo previsto.

Así pues, Agut recula respecto a la forma de llevar a cabo la estrategia de negocio Yahoo! ya no es el modelo a imitar. Las principales miradas recaen ahora sobre America Online. Este cambio no es superficial, ya que los modelos de negocio de ambas compañías difieren en buena medida: Yahoo! obtiene la mayor parte de sus ingresos a través de la publicidad, un sector que ha caído en el último trimestre un 28%. Por su parte, el gigante estadounidense de los medios lo consigue, fundamentalmente, mediante el cobro por conexión a Internet y el acceso a contenidos específicos. Su número de usuarios crece mensualmente y ya alcanzado los 30 millones.

El primer paso que demuestra que Terra se dispone a actuar como ISP lo ha dado en Brasil, donde se ha dejado de ofrecer acceso gratuito a Internet. Los actuales suscriptores serán fidelizados mediante una mejora en el acceso con un mayor ancho de banda. El segundo país que se verá afectado por la decisión será México. Allí, en principio, se adoptará una postura intermedia: se facilitará acceso gratuito, pero sólo 20 horas al mes. Más tarde tal vez repercuta sobre los internautas españoles, que deberán empezar a buscar en sus bolsillos unas monedas para desembolsarlas en servicios de Internet.

En esta estrategia se enmarca también la ronda de conversaciones que ha mantenido Terra con Earthlink, el segundo proveedor de acceso de Estados Unidos tras AOL. En la actualidad dispone de cinco millones de clientes y, a juicio de diversos expertos, es el paso necesario si quiere hacerse fuerte en Estados Unidos y convertirse así en el AOL Time Warner latinoamericano.

Sin contenido no hay negocio

La decisión de apuntalar su negocio como ISP, no significa que se dejen de lado otras formas susceptibles de generar dinero en caja. Terra también tiene previsto comenzar a cobrar por algunos de los contenidos que en la actualidad presta de forma gratuita. Eso sí, remozados para atraer a sus clientes. \”Hay una migración a servicios más completos y de más calidad, y cobrándolos. Y todo eso, ¿a que nos lleva? A aumentar los ingresos, pero también a mejorar el coste porque también estamos atacando la línea de coste\’\”, estima Agut.

En un intento lógico por argumentar su postura, el presidente de Terra subraya que \”un 24% de sus suscriptores a nivel mundial ya son de pago y el objetivo es continuar aumentando este porcentaje para ir pasando del modelo de todo gratuito a todo pago\”. El problema, como a nadie se les escapa, es el de convencer a la gente para que pague por un contenido que puede encontrar gratis en la página de al lado.

Sobre esta misma idea abundó Jaime de Iraolagoitia, director de contenidos de Terra, durante la presentación del nuevo canal de recursos humanos lanzado por la compañía, direcciona.es: \”Me encantaría que se cobrara, pero la única forma de hacerlo es dar servicios que no sean gratis en el portal de enfrente. Las empresas han buscado posicionarse dando contenidos gratuitos. Ahora que las aguas empiezan a calmarse, se puede plantear la cuestión\”, señaló.

Terra aún no ha especificado los servicios que cobrará. Agut tan sólo se ha referido a la ya citada \”migración a servicios más completos y de más calidad\”, que básicamente consistiría en ofrecer acceso a Internet a otras plataformas diferentes del PC, como el teléfono móvil, la televisión y, por qué no, consolas de videojuegos, como acaba de hacer AOL. Asimismo, se procedería a realizar ciertos retoques en el servicio de correo electrónico y se establecería una cuota por utilizar el chat (habría que ver quién estaría dispuesto a pagar por ello) o acceder a servicios de fonoteca. Ahora bien, qué van a hacer, ¿integrar el programa de Napster que se encuentra en manos de su socio Bertelsmann?

Nada se habla, por el momento, de contenidos de temática específica, como noticias, información bursátil, o reportajes a la carta. El interés demostrado por Terra para comprar Cnet, uno de los nodos de información tecnológica y de Internet de mayor calidad en la Red, sería un paso en la estrategia de comprar para luego cobrar por recibir noticias de alto valor informativo. En cualquier caso, los responsables de la empresa deberán decidirse por Cnet o Earthlink. El dinero se agota… y la firma ya dispone del nodo económico Invertia, de la comunidad financiera online Raging Bull, del web site de tecnología Wired. ¿Hace falta meter otro nodo en el mismo saco?

El anuncio realizado por Terra de proceder a cobrar a sus usuarios es el primero realizado por parte de una de las grandes compañías de Internet que operan en España. La obtención de ingresos en la Red es una tarea compleja que requiere de mucho tacto. De lo que no cabe ninguna duda es que si se les ha subido el listón a todas las puntocom y la palabra rentabilidad se repite como un grito desesperado más que como una plegaria con la vista puesta en el límpido cielo de mayo, con los grandes se emplea un mayor volumen de tono.

El todo gratis toca a su fin, afirma Agut de forma contundente. El todo gratis prevalecerá, defienden algunas personas. Sólo queda saber quién ganará el pulso.


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