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Un sector al rojo vivo en EEUU

La historia de la prensa alternativa y gratuita estadounidense acaba de dar un nuevo y vertiginoso giro. La estructura de la transacción anunciada hace 10 días entre las cadenas estadounidenses de semanarios gratuitos Village Voice Media y New Times no tiene nada que envidiar a los sofisticados asesoramientos que suelen ofrecer los bancos de inversión.

Según el acuerdo, Village Voice Media de Nueva York, cerrará su periódico semanal en Cleveland, el Cleveland Free Times, otorgando el monopolio de la prensa alternativa en ese mercado al Cleveland Scene de la cadena New Times. Por su parte, New Times cerrará su periódico de Los Ángeles, el New Times Los Ángeles, cediendo ese mercado a L.A. Weekly perteneciente a Village Voice Media. Asimismo, a cambio de hacerse con el jugoso mercado de prensa alternativa de Los Ángeles, Village Voice Media pagará 8 millones de dólares a New Times.

La lógica económica de la operación es aplastante. Según David Schneiderman, CEO de Village Voice Media, los dos periódicos de Cleveland pierden dinero (el Cleveland Free Times unos 500.000 dólares al año). Por su parte, el L.A. Weekly es rentable, mientras que el New Times Los Ángeles, no lo es. Atendiendo a estos datos, repartirse los mercados (New Times se queda con Cleveland y Village Voice Media con Los Ángeles) para llevarse una mayor parte del pastel publicitario —recordemos que estas publicaciones son gratuitas— y exprimir más a los anunciantes es un imperativo financiero.

La metamórfosis de la prensa alternativa

Los amantes de la libertad de expresión y de la diversidad de publicaciones están furiosos. En EEUU, la prensa alternativa, que nació como vehículo de los movimientos de protesta durante los años sesenta, se ha convertido prácticamente en un apéndice, mayoritariamente elido por gente jóven, de la prensa tradicional. El legendario semanario neoyorquino Village Voice, fundado en octubre de 1955 por un grupo de escritores-empresarios (entre los cuales estaba Norman Mailer), tenía como misión, según Mailer, ir \”a por la yugular de todos los miembros del establishment\”. [Hay que señalar que otros fundadores del Village Voice tenían actitudes más conservadoras].

Los tiempos han cambiado y actualmente Village Voice es el semanario insignia de Village Voice Media, que publica 6 semanarios alternativos en las ciudades de Minesotta, Nashville, Seattle y Orange County, además de en Nueva York y Los Ángeles. Village Voice Media lidera, junto con la cadena New Times que es propietaria de 11 semanarios, el mercado de prensa alternativa estadounidense, que anualmente factura la nada despreciable suma de 500 millones de dólares (aproximadamente un cuarto de las ventas del mercado publicitario mexicano y una décima parte del español). Unos 125 periódicos pertenecen a la American Association of Alternative Weeklies.

Economías de escala

La mayoría de las cadenas de periódicos del sector, al igual que las de la prensa tradicional, tratan de obtener economías de escala (administración, compra de papel, venta de publicidad, etc.) y de extender sus marcas, tanto geográficamente como por otros medios entre los cuales destaca Internet.


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